Catastrophe malthusienne

Une catastrophe malthusienne sert à désigner un effondrement démographique qui suit une croissance exponentielle de la population et qui est dû à l'épuisement des ressources consécutif à cette croissance.



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  • ... Elle est nommée catastrophe malthusienne. Si la population dépasse trop la quantité de nourriture disponible, alors l'issue sera funeste.... (source : xerbias.free)

Une catastrophe malthusienne sert à désigner un effondrement démographique qui suit une croissance exponentielle de la population et qui est dû à l'épuisement des ressources consécutif à cette croissance.

En 1798, Thomas Malthus remarque que les populations vivantes tendent à avoir une croissance géométrique (ou exponentielle : il faut un temps constant pour que la population double) tandis que les ressources semblent ne pouvoir croître que de façon arithmétique (ou linéaire : chaque doublement demande un temps double du précédent). Du fait que toute croissance géométrique, aussi lente soit elle , finit toujours par dépasser toute croissance arithmétique, aussi rapide soit elle , il déduit qu'une catastrophe démographique est inévitable à moins d'empêcher la population de croître.

Ainsi à un taux de croissance annuel d'uniquement 1%, une population d'origine d'un seul couple donne naissance à plus de 40 000 descendants en un millénaire, à près d'un milliard de descendants en deux millénaires, ainsi qu'à près de 20 000 milliards d'individus en uniquement trois millénaires (soit une densité de près de 400 habitants par hectare, océans compris).

Des catastrophes malthusiennes ont déjà été observées et étudiées dans des populations animales[1]. Ainsi, en 1944, 29 rennes ont été introduits sur l'île de St Matthew en mer de Béring. En l'absence de prédateur, et en présence de ressources alimentaires abondantes, la population a explosé, atteignant 6000 individus dans l'été 1963, soit une croissance de 30% par an. Six mois plus tard toute la population sauf 42 femelles était morte de faim, et la végétation gravement et durablement dégradée. Cependant, les expériences menées sur des populations animales fonctionnent avec une production constante puisque les animaux (sauf les humains et quelques espèces d'animaux eusociaux telles les fourmis) ne font pas augmenter la production de leur territoire. Dans la mesure où l'humanité augmente constamment sa production de biens, la situation est bien différente. Malthus considérait que la production augmente selon une fonction racine carré comparé à la population, par conséquent que la productivité baisse avec l'augmentation de la population. En réalité, la productivité humaine a augmenté avec l'augmentation de la population, par conséquent l'hypothèse de Malthus est fausse.

Certains observateurs des sociétés humaines estiment que la notion de capacité d'accueil doit être appliquée aussi aux populations humaines, et qu'une croissance incontrôlée de la population humaine pourrait entraîner une catastrophe malthusienne où le nombre croissant d'humains (dans une zone ou sur la Terre) viendrait à dépasser beaucoup la dite capacité d'accueil. Selon le World Wildlife Fund dans un rapport daté de 2006[2], basé sur la notion d'empreinte écologique, les ressources biologiques de la planète sont exploitées 25% au-delà de leur capacité de renouvellement.

L'aspect semi-désertique de la région qu'on continue d'appeler le croissant fertile est actuellement reconnu comme partiellement la conséquence d'une catastrophe malthusienne.

On considère[3] actuellement que la population de l'île de Pâques a subi une catastrophe malthusienne peu de temps avant sa découverte par les occidentaux. [4]

Certains auteurs considèrent[5] que les génocides des années 1990 dans la région des grands lacs africains sont la manifestation d'une catastrophe malthusienne.

Notes

  1. The Introduction, Increase, And Crash Of Reindeer On St. Matthew Island
  2. Living Planet Report, 2006 [1]
  3. cf par exemple Diamond
  4. Robert Bériault : Le pic du pétrole et le destin de l'humanité - voir le chapitre 4 "Le destin de l'île de Pâques" et aussi le chapitre 5 "L'île de Pâques et notre société moderne" (présentation consultable en ligne) [2]
  5. cf par exemple Diamond ou Land relations under unbearable stress : Rwanda caught in the Malthusian trap

Voir aussi

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