Condensat de Bose-Einstein

Un condensat de Bose-Einstein est un état de la matière constitué de bosons à une température suffisamment basse, caractérisé par une fraction macroscopique d'atomes dans l'état quantique de plus basse énergie.



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Albert Einstein - Phase - Mécanique quantique - Physique statistique - Statistiques

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  • Un emploi du condensat de Bose-Einstein est la création des lasers à atomes (instrument qui délivre un faisceau d'atomes qui se trouvent tous dans le même... (source : sphysique.cpf.edu)

Un condensat de Bose-Einstein est un état de la matière constitué de bosons à une température suffisamment basse, caractérisé par une fraction macroscopique d'atomes dans l'état quantique de plus basse énergie. Ce phénomène a été prédit en 1925 par Albert Einstein qui a généralisé les travaux de Satyendra Nath Bose sur les statistiques quantiques des photons au cas des atomes. En 1938, Pyotr Kapitsa, John Allen et Don Misener découvrirent le caractère superfluide de l'hélium 4, pour des températures inférieures à 2, 17 K. Cette propriété a rapidement été reliée à la condensation de Bose-Einstein d'une partie des atomes d'hélium 4, qui sont des bosons. Le premier condensat gazeux a été produit en 1995 par Eric Cornell et Carl Wieman, ouvrant la voie à l'étude des gaz atomiques dilués ultrafroids dans le régime quantique et leur offrant le prix nobel de physique en 2001.

Prédictions de Bose et Einstein

La statistique quantique impliquée dans le phénomène de condensation de Bose-Einstein concerne les particules appartenant à la famille des bosons, qui sont les particules de spin entier, en opposition à la famille des fermions qui sont de spin demi-entier.

Satyendra Nath Bose proposa une statistique pour les photons différente de la statistique classique de Boltzmann, en se basant sur la possibilité pour plusieurs photons d'être dans le même état et sur l'indiscernabilité absolue de deux photons de même état quantique.

Albert Einstein généralisa cette statistique à l'ensemble des particules bosoniques, qu'elles soient non massiques, comme le photon, ou massiques, comme les atomes d'hélium 4.

L'étude par ce dernier du gaz parfait monoatomique bosonique a montré l'existence d'une transition de phase entre le gaz classique et un état de la matière où les atomes s'accumulent dans l'état quantique de plus basse énergie, quand on diminue la température. Cette phase est actuellement nommée un condensat de Bose-Einstein. Le manuscrit d'Albert Einstein, titré Quantum theory of the monatomic ideal gas, daté de décembre 1924 a été découvert dans les archives de l'institut Lorenz de l'Université de Leyde. Illustrations

L'hélium superfluide

Après la découverte expérimentale de la superfluidité de l'hélium 4 liquide à basse température par Pyotr Kapitsa, John Allen et Don Misener, Fritz London proposa l'existence d'un lien entre ce phénomène et la condensation de Bose-Einstein. On a depuis découvert qu'à particulièrement basse température, à peu près 10 % des atomes occupent un même état quantique, formant effectivement un condensat. Cependant, de par les fortes interactions entre atomes d'hélium, la proportion d'atomes condensés reste faible, même à particulièrement basse température, tandis que la totalité du fluide possède les propriétés superfluides. Ceci suggère une différence importante entre le phénomène de superfluidité et le phénomène de condensation de Bose-Einstein.

Gaz atomiques dilués ultrafroids

Graphique 3D montrant 3 états successifs : les atomes sont de plus en plus denses (de la gauche vers la droite)

La physique de l'hélium 4 à particulièrement basse température est particulièrement complexe du fait des fortes interactions entre atomes. Pour pouvoir étudier et exploiter plus simplement le phénomène de condensation de Bose-Einstein, on a cherché à l'observer pour des dispositifs particulièrement dilués, plus proches du gaz parfait qui avait été le modèle originellement présenté par Einstein.

Première obtention d'un condensat

L'observation expérimentale des condensats a été envisageable grâce au développement des techniques de refroidissement d'atomes par laser. Les particulièrement basses températures atteintes ont permis d'atteindre le régime de condensation pour des gaz suffisamment dilués pour que les interactions ne masquent pas le phénomène de condensation. En 1995, une équipe du laboratoire NIST/JILA (Boulder, Colorado, États-Unis), dirigée par Eric Cornell et Carl Wieman, est parvenue à obtenir pendant quelques secondes un condensat de Bose-Einstein ; il était constitué de quelques milliers d'atomes de rubidium prérefroidis par laser, puis refroidis plus avant par «évaporation» dans un piège magnétique. La température du gaz était alors de l'ordre de 100 nK.

Un troisième chercheur : Wolfgang Ketterle diplômé de l'université Ludwig-Maximilian de Munich étudie aussi, de son côté, "le refroidissement par laser et le piègeage des atomes froids" mais aussi la superfluidité dans les gaz à «haute température».

Ces trois chercheurs (Cornell, Wieman et Ketterle), recevront en 2001, le prix Nobel de physique "pour la découverte de la condensation de Bose-Einstein dans les gaz et pour des avancées dans l'étude des propriétés de ces condensats".

Condensation d'excitons

La condensation de Bose-Einstein a été obtenu en 2006 pour des excitons, quasi-particules composées d'un trou et d'un électron, dans la matière condensée. Elle fut réalisée hors équilibre thermodynamique ainsi qu'à bien plus haute température, jusqu'à 20 K. Avec une fraction d'excitons condensés d'environ 50 %, ce dispositif se situe entre l'hélium superfluide et les condensats atomiques.

Propriétés physiques

Gaz de Bose parfait

Einstein montra en 1925 que des bosons semblables, sans interaction entre eux, à l'équilibre thermodynamique, condensent dans un nouvel état de la matière à une température suffisamment basse. Cet état est actuellement nommé condensat de Bose-Einstein ; il est caractérisé par une population macroscopique de l'état quantique de plus basse énergie. La température de changement d'état est donnée par

T_c=\left(\frac{n}{\zeta(3/2)}\right)ˆ{2/3}\frac{hˆ2}{2\pi m k_B},

London remarqua que la température de la transition superfluide de l'hélium 4 (2, 2 K) est du même ordre de grandeur que la température de condensation de Bose-Einstein d'un gaz parfait de même densité que l'hélium liquide (3, 2 K), d'où son intuition que les deux phénomènes sont liés. L'hélium liquide superfluide est cependant particulièrement différent du modèle du gaz parfait.

Les condensats gazeux obtenus récemment sont à peu près un milliard de fois plus dilués que l'hélium liquide (1015 atomes/m3 contre 1027 atomes/m3)  ; la température de condensation est alors de l'ordre du microkelvin.

Effet des interactions

Si la faiblesse des interactions explique le succès du modèle du gaz parfait pour prédire certaines propriétés des condensats gazeux, d'autres effets ne peuvent être compris qu'en tenant compte des interactions entre atomes, par exemple la taille du condensat piégé, sa superfluidité ou encore ses fréquences d'oscillation quand on le fait vibrer.

Le phénomène de résonance de Feshbach permet d'ailleurs de changer la force des interactions en plongeant le condensat dans un champ magnétique. On peut ainsi étudier des situations où les atomes du condensat sont fortement corrélés. Ces études peuvent être utiles à la compréhension de phénomènes complexes de la physique de la matière condensée, comme la transition de Mott.

Interférences atomiques

Un condensat forme une onde de matière cohérente. Deux paquets d'onde issus du même condensat ou de deux condensats différents interfèrent quand ils se superposent, de manière analogue à la figure d'interférence des trous d'Young en optique (I. Bloch et al. Nature 403 166 2000).

Un nuage atomique ultrafroid piégé dans un réseau optique forme une série de condensats régulièrement espacés qui, quand ils interfèrent tous ensemble, peuvent former des figures d'interférences particulièrement piquées, tout comme la figure de diffraction d'une onde lumineuse par un réseau.

Condensat en rotation et vortex

La mise en rotation d'un condensat révèle de manière spectaculaire les contraintes qu'impose la mécanique quantique. Il est impossible de faire tourner un condensat en bloc, à l'image d'un objet classique. La mise en rotation s'accompagne de la création de vortex, c'est-à-dire de lignes le long desquelles la densité est nulle et autour desquelles la circulation de la vitesse est quantifiée. La première observation de vortex a été effectuée dans l'équipe de Jean Dalibard au laboratoire Kastler Brossel (Paris, France).

Effet Josephson

Excitations collectives

Applications

Scientifiques

Une application est la réalisation de lasers à atomes, c'est-à-dire d'instruments capables de délivrer un faisceau d'atomes se trouvant tous dans le même état, à l'instar des photons d'un rayon laser. Cela rendrait de grands services à l'optique et l'interférométrie atomiques, à la chimie (étude de réactions entre deux faisceaux atomiques dans des conditions particulièrement bien définies et contrôlées, condensats de molécules, etc. ). Plusieurs équipes de physiciens sont parvenues, dès 1997, à produire un effet laser avec des atomes, le principe étant de former en premier lieu un condensat puis d'extraire par un moyen correct une partie des atomes condensés. Mais la plupart de chemin reste à parcourir avant d'arriver à des flux atomiques d'intensité et de durée appréciables...

Industrielles

On repense évidemment, surtout aux deux principales :

  1. le transport économique (sinon écologique) de l'électricité;
  2. les transport ferroviaires à particulièrement grande vitesse.

Mais dans ces domaines énormément d'espoirs ont déjà été déçus...


Généralisation du concept de condensation

On considère généralement qu'un condensat est caractérisé par une fraction macroscopique d'atomes dans l'unique état essentiel. Cependant il a été montré expérimentalement, surtout pour les atomes froids dans les pièges particulièrement anisotropes (systèmes à basses dimension) que la condensation peut avoir lieu sur plusieurs états quantiques proche de l'état essentiel, ce qui se définit surtout par une décroissance de la longueur de cohérence du condensat. On parle alors d'un condensat fragmenté. La Condensation de Bose-Einstein généralisée est une notion théorique servant à décrire et de classifier les différents types de condensats envisageables.

Voir aussi

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